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6 Resoluciones de Año Nuevo para Ingenieros Químicos

Ante el comienzo de un nuevo año, es común tomar decisiones de cambios que esperas en tu vida - tanto en lo personal como en lo profesional.

Estas decisiones representan un rumbo, y guian las acciones que día a día debes llevar a cabo para alcanzar las metas deseadas.

A continuación, 6 resoluciones que puedes tomar hoy, para hacer de éste, tu mejor año profesional.

1. Revisa tus metas de mediano y largo plazo

¿Tienes sueños como aprender un idioma, ascender a un puesto, o cambiarte de empresa? ¿Qué pasos estás dando hoy para llegar a donde quieres llegar?

La vida pasa, poco a poco, y si no hacemos un esfuerzo por mantenernos en el camino que nos planteamos, difícilmente alcancemos la meta que perseguimos.

Y si no tienes metas claras, quizás un buen comienzo de año sea sentarte a pensarlas y escribirlas.

2. Invierte en tu crecimiento profesional

Tal vez tengas oportunidades de capacitación dentro de tu empresa o universidad, o la posibilidad de tomar cursos de formación profesional o de posgrado. Es el momento continuar leyendo »

Los 9 Peores Desastres de la Industria Química

Muerte. Destrucción. Pérdida de fuentes de trabajo. Impactos ambientales difíciles de revertir.

Los desastres en plantas químicas no ocurren con frecuencia. Pero a veces, causas como desconocimiento técnico, negligencia, manuales de procedimiento incompletos, falta de mantenimiento, desorganización, o recorte de personal, pueden acarrear consecuencias catastróficas.

A continuación, una lista de los peores accidentes que afectaron a la industria química, ordenados cronológicamente:

Explosión de Oppau. Oppau, Alemania. 21 de septiembre de 1921

La planta de BASF en Oppau, Alemania, producía sulfato de amonio, pero durante la escasez de azufre en la Primera Guerra Mundial, cambió su producción a nitrato de amonio.

El nitrato de amonio es higroscópico, lo que hace que su mezcla con sulfato de amonio, anterior producto de la planta, y bajo la presión de su propio peso en un silo de almacenamiento, se convierta en una sustancia sólida parecida al yeso.

Los trabajadores tenían que usar picos para poder retirar el material de los silos. Fue ante este problema que decidieron usar pequeñas cantidades de dinamita para aflojar el material de un silo 4500 toneladas de nitrato de amonio y sulfato de amonio que se había solidificado.

La naturaleza explosiva del nitrato de amonio hizo que esto no fuera una buena idea.

La explosión generada dejó un saldo de 500 personas muertas, y más de 2000 heridos. Destruyó el 80% de los edificios de Oppau, y formó un cráter de 125 metros de largo y 19 metros de profundidad. La explosión se escuchó a más de 300 kilómetros de distancia.

Desastre de Texas City. Texas City, Texas (Estados Unidos). 16 de abril de 1947

Así como en el caso de Oppau, el nitrato de amonio también estuvo involucrado en este accidente.

En lo que fue el peor desastre industrial de la historia de los Estados Unidos continuar leyendo »

Las 5 Mayores Empresas Químicas Latinoamericanas de 2013

Visita la versión actualizada de este artículo: Las Mayores Empresas Químicas Latinoamericanas de 2014

Como todos los años desde 2010, ICIS dio a conocer su reporte anual de las mayores empresas químicas del 2013.

A nivel mundial, BASF continúa reinando en el listado, que también encabezó en 2012. La empresa alemana logra así mantenerse por más de una década entre los primeros 10 lugares, junto con Dow Chemical, Dupont, ExxonMobil y Mitsubishi Chemical.

Por su parte la productora china Sinopec es un modelo de crecimiento significativo, ya que en la última década, pasó del puesto 29 al 2.

El ranking global también muestra que muchos productores lucharon para impulsar las ventas en un contexto de aumento de costos de materias primas basadas en el petróleo.

Mayores empresas químicas del mundo

Con excepción de ExxonMobil, las diez empresas que encabezan el listado tienen carteras de productos diversificadas. De hecho, dirigir el crecimiento hacia la producción de productos químicos vinculados a sectores específicos como la alimentación y la agricultura les ha permitido a algunas empresas conservar sus puestos entre las más grandes del sector.

En resumen, las inversiones se concentraron en continuar leyendo »

Plantas Flotantes para Licuar Gas Natural? Una Realidad

Planta flotante de Licuación de Gas Natural

Licuar gas natural es una manera económica de transportarlo.

Y es que enfriando el gas natural a -162ºC, se obtiene Gas Natural Licuado (GNL). El GNL tiene 600 veces menos volumen que en la fase gaseosa. Entonces, en lugar de utilizar un gasoducto, el gas se puede transportar en buques tanque refrigerados.

El GNL es clave para reservas de gas en lugares remotos o en plataformas marinas (offshore). Estas reservas remotas necesitan largos gasoductos para transportar su producción de gas.

En las plataformas offshore, el tendido de gasoductos sobre el lecho submarino para transportar el gas a tierra firme trae muchas complicaciones. En primer lugar, eleva significativamente el costo del proyecto. Pero también existen impactos ambientales negativos de ese gasoducto, sobre los ecosistemas marinos y las barreras de coral.

El resultado? Proyectos de gas offshore que se tornan inviables, por motivos económicos o ambientales.

En este contexto, las grandes empresas de energía se encuentran buscando alternativas para resolver estos desafíos. Esta búsqueda dio lugar a un proyecto que podría cambiar la historia energética del mundo: la producción de gas licuado en una planta flotante en alta mar.

Shell GNL

Estas plantas flotantes de licuefacción de gas natural (FNLG) dejaron de ser una solución conceptual: existen alrededor de 30 proyectos de plantas flotantes en el mundo.

Las ventajas competitivas en relación a una planta en tierra firme son muchas:

  • se evita el impacto ambiental de la construcción y operación de una planta en tierra, incluyendo el tendido de gasoductos submarinos y dragado. Los gasoductos submarinos han sido muy cuestionados por su impacto en las barreras de coral, y en rutas migratorias de especies como ballenas.
  • Se acortan los tiempos logísticos, ya que el gas licuado producido en la planta flotantes de GNL se carga directamente en un buque tanque para trasladarse a destino
  • El tiempo de puesta en marcha de una planta flotante es un tercio del tiempo en construir un complejo industrial en tierra.
  • Las plantas flotantes de GNL pueden moverse rápidamente donde se las necesite.

El primer proyecto de este tipo fue de la empresa anglo-holandesa Shell, denominado Prelude, y ya se encuentra en la fase de construcción. Se anclará cerca del campo de gas con su mismo nombre, a 200 kilómetros de la costa noroeste de Australia.

Algunos números de la planta flotante de Shell

  • Será la planta flotante de GNL más grande del mundo con 488 metros de largo y 74 metros de ancho, lo que equivale a 4 canchas de fútbol. Su peso equivale al de 6 portaaviones.

¿Cómo modelar el tiempo de descarga de un tanque?

¿Cómo modelar el tiempo de descarga de un tanque?

¿Cuánto tiempo tardará un tanque en descargarse por acción de la gravedad?

A veces una pregunta aparentemente sencilla y de gran relevancia industrial como esta puede ser más difícil de responder de lo que imaginamos.

¿Qué ocurre si necesitamos conocer el tiempo con precisión, para modelar un proceso? ¿Cómo aplicar los balances de masa y cantidad de movimiento para obtener ese valor?

Descarga de tanque

En la industria muchas veces es de vital importancia conocer con exactitud el tiempo que transcurre para que un tanque o un recipiente descargue su contenido. También es útil conocer las perdidas de energía del fluido a medida que transcurre por las tuberías de descarga. Muchas veces estas perdidas de energía son irrecuperables y esto puede deberse a un exceso de accesorios como uniones (en general), codos, llaves, válvulas, etc. Esto también puede significar consumo de energía elevado si es necesario por ejemplo elevar el fluido con una bomba.

La publicación adjunta tiene como objetivo determinar un modelo matemático del tiempo transcurrido a medida que un tanque cónico descarga su contenido, teniendo en cuenta la fricción de la tubería y los accesorios. De esta manera, se puede determinar la velocidad de salida del tanque, para luego comparar los resultados con datos experimentales que verifiquen el modelo utilizado.

El tiempo de vaciado depende de la geometría del tanque, de la altura que tiene el mismo, de la tubería (que incluye a los accesorios), de la viscosidad del fluido y de otras variables que complican mucho más los cálculos para encontrar el modelo que relaciona todas variables.

Para este caso el modelo se basa en un sistema isotérmico y a presión atmosférica. Se presenta en esta experiencia un modelo de tanque cilindrocónico truncado. El problema en esta parte se trata de calcular una ecuación que relacione la altura y el radio con el volumen.

Se puede seguir el modelo completo en continuar leyendo »

Las 5 Mayores Compañías Químicas Latinoamericanas en 2012

Ranking compañias quimicas latinoamericanas 2012
Visita la versión actualizada de este artículo: Las Mayores Empresas Químicas Latinoamericanas de 2014

ICIS publicó su reporte anual sobre las mayores empresas químicas de 2012, y además se enfocó en las firmas latinoamericanas más importantes. En el escenario internacional se registró en general un aumento en los ingresos y las ganancias de las compañías de mayor relevancia, debido en parte al aumento de los precios de los productos comercializados. Los datos corresponden a las ventas concretadas en 2011.

Mientras que en principio se pensaba que el período analizado iba a ser muy favorable para la industria química, el aumento en el precio del petróleo se contrapuso con una caída en la demanda, reduciendo las previsiones de crecimiento. Los resultados financieros de las empresas reflejan la fuerza del mercado durante el primer semestre de 2011, más allá del descenso que se advirtió en el cuarto trimestre.

La recuperación de la economía estadounidense y la continuidad del crecimiento chino hacían pensar a los principales analistas de la industria química que la demanda se incrementaría en gran medida, pero sin embargo sobre mitad del año estas previsiones se rectificaron y las expectativas de crecimiento pasaron a ser más moderadas.

5 mayores quimicas latinoamericanas
Imagen: Mayores empresas químicas latinoamericanas de 2012 (Fuente: ICIS)

Las ventas y el comportamiento del mercado ligado a la industria química muestran un mundo en constante cambio, en el cual destaca especialmente el crecimiento de las economías emergentes, que han compensado la contracción de la actividad en Estados Unidos y, sobretodo, en Europa.

La industria crece, a pesar de la crisis

En un año difícil, la mayoría de las compañías químicas que forman parte del listado de las 100 empresas más importantes del mundo lograron sin embargo mantener un buen desempeño económico y financiero. Con un buen flujo de efectivo, las firmas se mostraron decididas a mantener los costos bajo control.

Según los especialistas de ICIS, el capital de trabajo se gestionó efectivamente en la mayoría de los casos, y algunas compañías aprovecharon la oportunidad para pagar o reprogramar deudas. El informe indica que las 100 empresas más importantes registraron un promedio de crecimiento en las ventas del 12% en el período analizado.

El sector que mostró un mejor rendimiento a nivel mundial fue la petroquímica continuar leyendo »

Introducción al Tratamiento de Aguas Residuales

El tratamiento de aguas residuales es una operación clave en la industria de procesos. Ya sea para cumplir con normas ambientales o para evitar impactos negativos en los cuerpos de agua cercanos, es conveniente que todo ingeniero conozca los fundamentos del tratamiento de aguas residuales, y las tecnologías existentes para alcanzar las metas de tratamiento requeridas.

Planta de Tratamiento de Agua

El Problema: los Impactos Ambientales

La eliminación de aguas residuales no tratadas produce impactos ambientales negativos en los cursos de agua receptores, en función de la concentración de contaminantes que dichas aguas contengan.

Al arrojar sustancias al agua por debajo de ciertas concentraciones limites, se inicia un proceso de autodepuración, debido a diversos microorganismos (tales como bacterias y algas). Estos microorganismos descomponen los desechos, metabolizándolos y transformándolos en sustancias simples, como dióxido de carbono, nitrógeno, etc. Este proceso se aplica a sustancias orgánicas, como detergentes y fenoles, y también a algunas sustancias inorgánicas, ya que hay microorganismos capaces de absorber ciertos metales, incorporándolos a sus células.

Si las sustancias arrojadas poseen una alta concentración de materias tóxicas, los microorganismos son destruidos y de este modo se anula la autodepuración. Además pueden morir organismos más grandes, como peces, crustáceos, y plantas acuáticas, por intoxicación o por falta de microorganismos para alimentarse. Estos a su vez pueden intoxicar al resto de la fauna que conforma la cadena alimentaria, eventualmente llegando hasta el hombre.

Los metales pesados y sustancias de difícil descomposición, tales como DDT y otros plaguicidas continuar leyendo »